¿Qué misión tiene el ICESat-2, el láser espacial más avanzado de la NASA?

¿Qué misión tiene el ICESat-2, el láser espacial más avanzado de la NASA?

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Misión ICESat-2

La NASA ha lanzado este sábado al espacio la misión ICESat-2 (Ice, Cloud and Land Elevation Satellite-2) para medir de forma más precisa la altura cambiante del hielo de la Tierra.

El satélite despegó a bordo del cohete Delta 2 desde la base área de Vandenberg (California) a las 6.02 hora local (15.02 hora peninsular española). "¡Vuela libre! Confirmada la separación del satélite del cohete de lanzamiento", indicó la agencia espacial en su cuenta de Twitter minutos después del lanzamiento. ¿En qué consiste exactamente esta misión y por qué es importante?

ICESat-2 es el instrumento láser más avanzado de la NASA, cuya misión, sin precedentes, será medir la altura cambiante anual de la superficie de la Tierra mediante la emisión de 10.000 pulsos de láser por segundo y capturando 60.000 mediciones por segundo.

El satélite llevará un único instrumento, el sistema de altímetro láser topográfico avanzado (ATLAS, por sus siglas en inglés), que mide los tiempos de viaje de los pulsos de láser para calcular la distancia entre la nave espacial y la superficie de la Tierra.

La importancia de la misión ICESat-2

Las áreas congeladas y heladas de la Tierra, llamadas criosfera, son uno de los puntos clave en la investigación que realiza la NASA sobre la ciencia de la Tierra. ICESat-2 ayudará a los científicos a investigar por qué, y cuánto, la criosfera está cambiando en un clima cálido.

El satélite también medirá las alturas en las regiones templadas y tropicales de la Tierra y hará un inventario de la vegetación en los bosques de todo el mundo. Gracias a las precisas mediciones se podrá crear un retrato global de la tercera dimensión de la Tierra, con todos aquellos cambios que haya habido en el terreno, incluidos los glaciares, el hielo marino y los bosques.

"Las nuevas tecnologías de observación de ICESat-2 mejorarán nuestro conocimiento de cómo las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida contribuyen al aumento del nivel del mar y nos ayudarán a entender la conexión de la pérdida de hielo marino con el sistema global", explica Thomas Wagner, científico del programa de criosfera de la NASA.

En los últimos años, el derretimiento de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida ha elevado el nivel global del mar en más de un milímetro al año, representando aproximadamente un tercio del aumento observado del nivel del mar, y la tasa "está aumentando", según la NASA.

El objetivo de la agencia estadounidense es que los datos de ICESat-2 ayuden a los investigadores a reducir el rango de incertidumbre en las predicciones del aumento futuro del nivel del mar y conectar esos cambios a los factores climáticos.

Hasta ahora, la NASA ha medido rutinariamente el área cubierta por hielo marino y ha observado un declive de ese tipo de superficie en el Ártico de alrededor del 40% desde 1980.

Publicado en Ciencia.

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